SoCalGas - La historia de SoCalGas

La historia de SoCalGas

Southern California Gas Company (SoCalGas) tomó la forma que tiene hoy día después de una serie de fusiones y adquisiciones a lo largo de más de 140 años de historia.

Los comienzos

Las raíces de SoCalGas se remontan a 1867, cuando Los Angeles Gas Co., la antecesora de SoCalGas, instaló 43 lámparas de gas manufacturado nuevas en el centro de Los Angeles.  En ese entonces no se conocía el gas natural y la empresa vendía gas manufacturado que se hacía inicialmente con asfalto, una sustancia parecida al alquitrán; posteriormente, pasó a hacerse con petróleo. El negocio de la iluminación a gas tuvo un éxito moderado hasta que Thomas Edison introdujo su nueva luz eléctrica en 1879.  Para compensar los ingresos cada vez menores por iluminación, la empresa comenzó a promover activamente las estufas y los calentadores. 

Al mismo tiempo, Pacific Lighting, una empresa predecesora de la empresa matriz de SoCalGas, Sempra Energy, se interesaba por expandir su negocio de gas.  Pacific Lighting fue fundada en San Francisco en 1886. Compró varias empresas pequeñas de manufactura y distribución de gas en 1889, entre las que se encontraban Los Angeles Gas Co. y otras dos firmas de gas y electricidad con base en Los Angeles. 

A principios del siglo XX, el gas natural (un gas incoloro e inodoro que se encontraba en asociación con el petróleo subterráneo) comenzó a recibir atención.  En 1909, se descubrió un enorme yacimiento de gas natural cerca de Taft, en California.   Debido a que el gas natural tenía el doble de valor calórico que el gas manufacturado, Pacific Lighting tomó una medida audaz: convirtió su sistema a gas natural y construyó gasoductos en todo el estado.

Cuando el gas natural pasó a estar cada vez más disponible en California, Pacific Lighting adquirió el control de los sistemas de distribución de gas de Southern Counties en 1925, de Santa Maria Gas Company en 1928 y de Southern California Gas en 1929.  Gracias al impulso del rápido crecimiento de Los Angeles y de los nuevos usos para el gas, como la calefacción de ambientes y el calentamiento de agua, estas empresas (que luego se convertirían en Southern California Gas) hicieron que el sistema de Pacific Lighting se transformara en el más grande del país. 

El crecimiento a lo largo de los años

Pronto se encontró gas natural a lo largo y ancho de los EE. UU. y la demanda de este combustible siguió creciendo rápidamente.  A fin de satisfacer las necesidades de los clientes, SoCalGas comenzó a almacenar gas en grandes tanques de depósito en la década de 1920.  En 1941, la empresa introdujo un nuevo sistema en la región del sudoeste: el almacenamiento subterráneo de gas natural en yacimientos de petróleo y gas agotados.  Durante los 30 años posteriores, la empresa constituyó cinco instalaciones de almacenamiento subterráneo.

La demanda de gas natural continuó creciendo antes y después de la Segunda Guerra Mundial.  En la década de 1940, Pacific Lighting impulsó la creación de un gasoducto de 30 pulgadas de diámetro para llevar gas natural a la región sur desde Texas.  El gasoducto, construido en 1948 por El Paso Natural Co., medía 1200 millas y era el más extenso de su tipo. Podía transportar 175 millones de pies cúbicos de gas por día al sur de California.  Pronto se construyeron otros gasoductos interestatales y llegó un momento en el que más del 90 por ciento de todo el gas que se vendía en la región provenía de fuera del estado. 

A finales de la década de los años 50, el 90 por ciento de todas las cocinas y de todos los sistemas de calefacción para el hogar del sur de California usaban gas natural.  SoCalGas les ofrecía a los clientes industriales tarifas reducidas a cambio de usar otras fuentes de energía cuando el uso aumentaba mucho durante los días fríos de invierno.  

Entre 1950 y 1965, el negocio del gas en el sur de California creció más que durante los 83 años anteriores.  Los representantes de ventas de SoCalGas promovían de manera activa el gas natural entre arquitectos, constructores, propietarios y operadores de restaurantes.  La empresa también les ofrecía incentivos a los promotores inmobiliarios para que instalasen conexiones principales de gas al construir nuevas subdivisiones.

Cambios en el suministro y en la normativa

A principios de la década de 1970, debido a un menor suministro de gas natural en los EE. UU., la empresa comenzó a promover de manera vigorosa los aparatos con consumo eficiente de gas y a ofrecer incentivos a los consumidores a fin de que instalaran aislamientos y sistemas de energía solar. 

Para encontrar nuevas fuentes de gas natural, SoCalGas y otras empresas de servicios públicos propusieron el transporte de gas natural líquido en buques cisterna transoceánicos para después reconstituirlo en forma gaseosa donde se necesitara el suministro.  La empresa procuró un permiso para establecer una planta de gas natural líquido a 40 millas al oeste de Santa Barbara, pero la ubicación suscitó inquietudes en ese momento.  Esta cuestión se resolvió a principios de la década de los años 80 gracias a la mejora de la situación de desabastecimiento de gas natural.

La desregulación de la industria de gas natural en la década de 1980 implicó cambios drásticos en las operaciones de SoCalGas.  Con los mercados abiertos a nuevos competidores, como los operadores, los productores y las empresas de gasoductos interestatales, la empresa debió abandonar la perspectiva monopolística en favor de un enfoque más competitivo del mercado de la distribución de gas natural.  La empresa se concentró en proporcionar los servicios valorados por los clientes al costo más reducido posible.

En la década de 1990, la empresa reestructuró sus contratos con los proveedores y transportistas de gas de alto costo para reducir las tarifas del servicio público y atraer nuevos clientes.  Al igual que muchas otras empresas de servicios públicos, SoCalGas se alejó de las tarifas históricas basadas en el "costo del servicio" para favorecer las tarifas "en función del desempeño", lo cual proporcionó incentivos para lograr mayor eficiencia y rentabilidad.   

A medida que la sociedad comenzó a tener inquietudes cada vez mayores acerca de la calidad del aire, SoCalGas colaboró con el Gas Research Institute, el Departamento de Energía de los EE. UU. (U.S. Department of Energy) y otras instituciones para desarrollar nuevos mercados y nuevas tecnologías a fin de aprovechar las propiedades de menor contaminación del gas natural.  Este trabajo incluyó el desarrollo de vehículos a gas natural, celdas de combustible y quemadores de emisiones reducidas. 

Actividades de la empresa matriz

Pacific Lighting mudó las oficinas centrales de San Francisco a Los Angeles en 1967 y comenzó a diversificarse más allá de las operaciones relacionadas con la energía.  En 1970, la empresa combinó las dos compañías de servicios públicos principales que le quedaban, Southern California Gas Company y Southern Counties Gas Company, para formar la empresa de servicios públicos de gas natural más grande del país.

Debido a las restricciones de la Ley de Empresas Titulares de Servicios Públicos (Public Utility Holding Company Act) de 1935, que regulaba la actividad de las empresas matrices y el comercio interestatal de gas y electricidad, Pacific Lighting comenzó su estrategia de diversificación y adquirió varias empresas no relacionadas con el sector en la década de 1980.  Entre estas empresas se encontraban una empresa de exploración y producción de petróleo y gas, una constructora de casas y una cadena de farmacias y tiendas de artículos deportivos. 

A fin de reflejar su diversidad cada vez mayor, Pacific Lighting cambió su nombre a Pacific Enterprises en 1988.  Pocos años después, la empresa se desprendió de las operaciones de petróleo y gas y de ventas minoristas para concentrarse en su negocio central, SoCalGas, y o+tros negocios relacionados. 

En 1998, como parte de la rápida consolidación en las industrias de electricidad y de gas natural para reducir costos y lograr economías de escala, propiciada por la desregulación, Pacific Enterprises se fusionó con Enova Corporation, empresa matriz de San Diego Gas & Co. 

La entidad resultante de las operaciones conjuntas de ambas empresas se denominó Sempra Energy. El término "Sempra" proviene del latín y significa "siempre".

Al comenzar sus actividades, Sempra Energy tenía la base de clientes de servicios públicos regulados de gas y electricidad más grande de los Estados Unidos, con 21 millones de usuarios. 

SoCalGas en la actualidad

Actualmente, SoCalGas es la empresa de servicios públicos de distribución de gas natural más grande del país. Les ha proporcionado gas limpio, seguro y confiable a sus clientes durante más de 140 años. Es la empresa de servicios públicos de distribución de gas natural más grande del país, con 20.9 millones de clientes conectados a través de unos 5.8 millones de medidores en más de 500 comunidades. El territorio de servicio de la compañía abarca, aproximadamente, 20,000 millas cuadradas a lo largo de la zona central y sur de California, desde Visalia hasta la frontera con México. 

La empresa tiene sus oficinas centrales en Los Angeles y es una filial regulada de Sempra Energy (NYSE: SRE), una empresa matriz de servicios de energía con base en San Diego que integra la lista de las 500 empresas más grandes de los Estados Unidos (Fortune 500). Tal como ocurre con otras empresas de servicios públicos del estado que son propiedad de inversores, las operaciones de SoCalGas están reguladas por la Comisión de Servicios Públicos de California (California Public Utilities Commission, CPUC).

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